Sri Lanka, l’endroit où aller pour tous ceux qui aiment la gastronomie

Les marchés de Colombo, à Sri Lanka, sont devenus un centre du tourisme gastronomique. Pour une tournée alimentaire au marché de Pettah, il faut être accompagné par un guide, car il peut y avoir des nourritures inconnues. « Ce sont des aubergines vertes », a expliqué le guide en désignant une pile de jolies sphères vertes et blanches. On y trouve des grappes de fruits gris pâle ressemblant à des bananes, des courges de serpent, des fleurs de banane, des pommes pâtissières, du dambala et des pommes de bois. Les énormes sacs de piments sous toutes les formes inondent le marché.

La guerre civile a pris fin en 2009, mais la situation du pays ne s’est vraiment pas améliorée, tandis que le tourisme commence à prospérer. ABTA et Lonely Planet ont mis Sri Lanka sur leurs listes de visites obligatoires pour cette année. Il y a des séjours bien-être, de nouvelles stations balnéaires de luxe, des safaris pour observer les faunes et des attractions culturelles érudites dans de belles villes coloniales. Même Colombo, la capitale, est en train de se récurer avec un bourdonnement énergique de construction et de rénovation.

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La scène culinaire de Colombo

Les tournées gastronomiques de rue font maintenant fureur. Elles fonctionnent bien dans une culture amicale désireuse de partager son héritage culinaire. Cependant, les guides évitent toujours de répondre aux questions concernant la situation politique. « Nous laissons le gouvernement se débrouiller tout seul et continuer à accueillir les gens », avouent-ils.

L’aliment de base au Sri Lanka est le kotturotti, qui se mange dans tous les restaurants. Pendant le déjeuner, on peut en même temps apprécier l’agilité d’un chef rapide qui fait rôtir des pâtes ovales. Ce pain plat est ensuite coupé en morceaux et jeté sur une autre plaque chauffante avec oignons, ail, gingembre, légumes, curry de poulet et sauce chili. Pendant qu’il grésille, il découpe le tout à l’aide de deux couteaux rectangulaires en métal qui sonnent et résonnent jusqu’à ce que le plat soit prêt. « C’est la musique de la nourriture de rue de Colombo. C’est délicieux, fraîchement épicé et trop gros pour être fini. Mais les restes peuvent être emballés et emportés », a expliqué Naushad, un guide local.

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Il y a aussi des restaurants plus raffinés

Les rues de Colombo bourdonnent de tuktuks. Avec cette ambiance, on peut s’arrêter pour déguster des chips de manioc, des samosas, de légumes au piment et des olives marinées, du jus de noix de coco frais directement de l’enveloppe, vendus dans des chariots chargés.

Il y a un autre aspect de l’offre alimentaire loin du marché de Pettah. L’un des chefs les plus connus du Sri Lanka est Dharsan Munidasa. Son restaurant, Ministry of Crab, se trouve dans un ancien hôpital néerlandais. C’est le plus ancien bâtiment de la région, transformé en centre commercial et restaurant. Les crabes pêchés sur la côte nord du Sri Lanka y sont grillés avec de la sauce ail et piment.

Les boissons gazeuses internationales comme le Coca-Cola ne sont pas au menu. Les boissons les plus courantes sont la centella, un jus vert fait avec de l’herbe d’Asie, et le thambili refroidi, de l’eau de noix de coco royal. Le prix des crabes est fixé en fonction de leur poids, un crabe moyen de 800 g coûte environ 48 euros. Un autre restaurant de Munidasa, Kaema Sutra, propose une cuisine sri-lankaise moderne. Les plus intéressantes des recettes sont l’herby salée et une trémie à dessert en forme de bol. Il s’agit d’une crêpe de farine de riz très mince en forme de bol faite avec du miel, et servi avec du caillé de crème de buffle divinement lisse.

Les promenades dans les rues coloniales de Colombo permettent de voir les grands bâtiments laissés par les Portugais, les Hollandais et les Anglais. Certains sont encore en ruines à cause de la guerre civile, car ils servaient de casernes militaires, mais d’autres ont été rénovés. L’un d’eux abrite un espace de travail de style new-yorkais et un café tenu par un barman au pays du thé. Un autre ressemble à un salon de thé, mais, avec un code à six chiffres, une porte arrière révèle un bar secret appelé Baille Street Merchants.

Dans ce pays, le personnel d’un bar branché sert des cocktails à base d’arack. C’est une boisson à base de sève de fleurs de coco. Malgré cela, peu de Sri-lankais restent longtemps dans la capitale. Pour aller à la plage, il faut faire un trajet de quatre heures. Les pêcheurs sur pilotis, les vagues parsemées de surfeurs, et les rangées de petits hôtels de plage offrent des cours de yoga et de surf, font le charme de la région.

L’heure du thé et de la plage

À 2h30mn au sud de Colombo se trouve le domaine de thé Handunugoda appartenant à Herman Gunaratne. Les cueilleurs de thé blanc portent des gants avec des ciseaux en or. Leurs visages sont masqués pour que le thé ultra-fin ne soit pas contaminé par leur haleine. Selon la tradition, le thé blanc était à l’origine cueilli par des vierges et séché par un vent divin. Âgé de plus de 70 ans et en pleine forme, Herman prétend que ce sont les antioxydants contenus dans le thé qui le gardent ainsi. Celui-ci est servi dans des tasses et des soucoupes en porcelaine avec un gâteau éponge à la britannique.

À la plage d’Hambantota, l’ambiance est plus détendue. Il s’y passe des journées de yoga, des massages, des cours de cuisine, des bains de soleil et de la natation. C’est presque des voyages insolites dans le monde réel. À Udawalawe se trouve le plus proche des 22 parcs nationaux ayant la taille du Portugal. Il y a des crocodiles, des buffles, des singes, des chacals, des cerfs et des léopards insaisissables. Un cours de cuisine est également offert aux touristes comme la cuisson d’un poulet au curry et d’un dhal de noix de coco doux qui est saupoudré sur tout. Dans ce pays, la nourriture est au cœur de la culture malgré les craintes d’un tourisme excessif et les plats traditionnels resteront essentiels.

Les principaux programmes du voyage

Sri Lankan Airlines fly propose un vol direct de Colombo à Heathrow à partir de 840 euros. Singapore Airlines, Qatar Airlines et Jet Airways font parfois escale à l’hôtel Shangri-La à Colombo, là où se trouve le restaurant Kaema Sutra de Dharsan Munidasa. Le Beachside Shangri-La Hambantota Golf Resort & Spa est à une heure de route du Parc National d’Udawalawe où chaque chambre a un balcon à partir de 270 euros. Les 10 dégustations sont à trois heures de marche de la ville. Le coût dépend du nombre de participants, à partir de 13 euros. Les dégustations gratuites dans le Handunugoda Tea Estatea sont de 8h à 16h30 tous les jours.

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